In de industrie, waar vaak repeterende handelingen moeten gebeuren, is het soms moeilijk om personeel te vinden. Robots kunnen dit werk op zich nemen, maar dat vergt nogal een investering van een bedrijf. De Eindhovense startup Smart Robotics komt met een oplossing: het robotuitzendbureau. Voor fabrikanten een flexibele oplossing voor als ze extra handjes nodig hebben.

In het ene land gaat het harder dan in het andere land, maar er zijn nogal wat gebieden op de wereld waar de vergrijzing gestaag is ingezet. “Er komen dus steeds meer mensen op de aarde die nog steeds consument zijn, maar niet meer werken. Er zijn dus minder handen beschikbaar om alle producten te maken die nodig zijn”, schetst Heico Sandee, oprichter van Smart Robotics. Hij signaleert nog een trend: “Het blijkt soms lastig om genoeg handjes te vinden, zoals bijvoorbeeld in Singapore. Daar is over vier jaar meer dan de helft van de bevolking hoger opgeleid. Dat zijn geen mensen die achter de lopende band willen staan. Er zijn dus simpelweg niet genoeg werknemers te vinden.”

Opzet customer stories_Tech nieuws3Robots in plaats van mensen

Samen met compagnon Mark Menting begon hij daarom een uitzendbureau voor robots. Sandee is de technische man, Menting de commerciële kracht. Het idee is eigenlijk heel simpel: ze verhuren robots aan bedrijven in de industriële en logistieke sector met heel gemakkelijk programmeerbare taken.

Andere bedrijven verhuren ook robots, maar dan is de software vaak een duur grapje. “Vaak is dit het duurste voor een bedrijf om aan te schaffen. Of is het product zo op maat gemaakt, dat het daarna ongebruikt in de schappen verdwijnt. Daarom hebben we een oplossing bedacht, waarmee bedrijven heel gemakkelijk zelf of met onze hulp een robot kunnen programmeren”, legt de robotdeskundige uit. “We leveren als het ware alle mogelijke handelingen aan, zoals ‘herken object’ of ‘verplaats object van A naar B’. Het bedrijf dat onze robots huurt, kan deze ‘skills’ als basisblokjes combineren en zo gemakkelijk een eigen applicatie maken.” Dit, gecombineerd met de flexibiliteit om een robot al voor een maandje te huren, maakt dat de mannen van Smart Robotics een gewilde combinatie van product en dienst hebben gemaakt. Ze zijn nu hard aan het werk om hun software te voorzien van een mooie user interface die iedereen kan bedienen.

“De startup is nu anderhalve maand aan de slag en hebben het eerste grote bedrijf al getekend”

Sinaasappels of aardbeien?

De startup is nu anderhalve maand aan de slag en hebben het eerste grote bedrijf al getekend. Ze richten zich eerst op de industriële en logistieke markt. “Er is zo veel mogelijk, dat het eerder een kwestie is van focus houden. We weten dat de vraag er is, maar voor sommige toepassingen wil je wel eerst zeker weten dat de techniek ook zo ver is.” Sandee noemt dan de agrarische sector als een gebied waar hij met Smart Robotics heen zou willen op de lange termijn. “Je werkt dan met natuurproducten, dus het zijn niet steeds precies dezelfde objecten. Een grote krat sinaasappels overhevelen in platte dozen gaat nog wel, maar bij aardbeien komt het al een stuk nauwer.”

3D-camera

Overigens maakt Smart Robotics de robots niet zelf. Ze gebruiken bestaande robots, zoals bijvoorbeeld de robotarmen van Universal Robots. Hun uitzendkrachten zijn smart: ze passen zich aan veranderingen in de omgeving of als er variaties zijn in producten. Daarvoor hebben ze verschillende camera’s en sensoren.

Opzet customer stories_Tech nieuws3Deze onderdelen kunnen eenvoudig op de slimme robot worden gemonteerd als die vereist zijn voor een bepaalde taak. “Stel dat de robot een onderdeeltje uit een grote doos vol onderdeeltjes moet pakken. Dan volstaat een gewone camera niet, want daarmee ziet de robot geen diepte. Met een 3D-camera kan dit wel, zodat je niet eerst een aparte machine hoeft te bouwen die de onderdelen uitschudt op een plat vlak. Dat scheelt weer een heleboel geld en moeite”, aldus Sandee.

MEER WETEN?

Meer artikelen over entertainment, lifestyle & technology vind je op intel IQ (iq.intel.nl)