Hoe vergroot je met een slimme innovatie de veiligheid van het meest geproduceerde vliegtuig ter wereld? Het Nederlandse bedrijf MPS (Multi Pilot Simulations) bouwde een oud Dakota-wrak om tot vluchtsimulator – de eerste ter wereld voor de Dakota. Een internationale doorbraak. “We krijgen nu al trainingsaanvragen uit de hele wereld.”

Wie de hypermoderne simulator ziet, verwacht hierin niet direct het bedieningspaneel van een 70-jarig vliegtuig. Het toestel waarvan de cockpit is gebruikt, vloog tussen 1945 en 2002 voor diverse maatschappijen. Toen het in 2010 zou figureren in de musical Soldaat van Oranje, botste het bij het transport tegen een viaduct. Het toestel bleef jarenlang beschadigd staan bij voormalig vliegveld Valkenburg (Katwijk).

“Met zestienduizend exemplaren is de Dakota het meest geproduceerde vliegtuig ter wereld”
Gered van de sloop

Het toeval wilde dat Dick Verburg juist op zoek was naar een Dakota-cockpit. Hij is oprichter van MPS , een bedrijf dat vliegsimulatoren produceert voor de professionele markt. In 2013 redde hij het wrak van sloop en gaf de cockpit een nieuw leven, als simulator voor de training van piloten.

Legendarisch vliegtuig

“De Dakota is legendarisch”, zegt Verburg, die ook ambassadeur is van de Dutch Dakota Association (DDA). “Deze vliegtuigen speelden een belangrijke rol in de Tweede Wereldoorlog én stonden aan de basis van de commerciële luchtvaart.”

“Moderne vliegtuigen zijn beperkt houdbaar vanwege de drukcabine, maar de Dakota vliegt lager en heeft deze niet nodig. Daardoor blijven deze vliegtuigen inzetbaar.” Met zestienduizend exemplaren is de DC-3 – ook wel Dakota – het meest geproduceerde vliegtuig ter wereld. Deze klassieker bestaat al 80 jaar en vliegt nog steeds op commerciële lijndiensten.

Betrouwbaarheid voorop

De vliegsimulatoren van MPS draaien op Precision Workstations van Dell. “Iedere storing bij een klant komt op ons bord”, zegt Dick Verburg. “Belangrijk dus dat we kunnen bouwen op de hardware die we gebruiken. Met de workstations van Dell hebben we goede ervaring: dit zijn zeer betrouwbaar apparaten.”

Training nodig

Anno 2015 vliegen er nog zo’n 300 Dakota’s rond. “Ze zijn relatief zwaar en hebben grote wielen”, aldus Verburg. “Daardoor kunnen ze goed landen op grasvelden of stranden. Maar het is niet het makkelijkste vliegtuig om te besturen. Goede training van piloten is dus vereist. Tot nu toe gebeurt dat vooral in stilstaande toestellen. Dat wilden we verbeteren.”

Nooit vertoond

De ontwikkeling van de Dakota-simulator was geen commercieel project voor MPS. “Maar we willen graag bijdragen aan de veiligheid van de historische luchtvaart”, zegt Verburg. “Daarnaast maakte dit project de liefde voor het vak van onze medewerkers nog groter. We laten hiermee zien dat we alles kunnen maken. Het ontwikkelen van een dergelijke simulator is immers nog nooit vertoond.”

“Het ontwikkelen van een dergelijke simulator is nog nooit vertoond”

Wereldwijde support

Van Noorwegen tot Taiwan. De simulatoren van MPS worden wereldwijd gebruikt. “Daarom hebben we voor de componenten van onze leveranciers ook wereldwijde support nodig”, zegt Verburg. “Dell biedt die service en is daarin een goede samenwerkingspartner. We kunnen hierover altijd goede afspraken maken.”

Vluchtdata

Voor moderne simulatoren krijgt MPS vluchtdata aangeleverd van Boeing en Airbus. “Voor de Dakota was niets voorhanden. We moesten alles zelf verzamelen, op basis van testvluchten en input van piloten. Hoe lang duurt het bij het opstijgen bijvoorbeeld voor je op een bepaalde hoogte bent? Hoe licht of zwaar voelt het besturen precies aan? Dat moet exact kloppen.”

Klassiek en modern

Bijzonder is de koppeling tussen de klassieke instrumenten in de Dakota-cockpit en de moderne hard- en software. “In simulatoren van moderne vliegtuigen zitten computerschermen”, aldus Verburg. “De Dakotasimulator heeft onder de motorkap dezelfde techniek, maar het instrumentenpaneel is analoog. Daartussen moesten we een extra interface ontwerpen. Dat is met trial en error gelukt en daar zijn we trots op.”

Sponsors

In de Dakota-simulator gebruikte MPS de hard- en software van vaste leveranciers. Die sponsorden het project. Zo leverde Dell de zeer krachtige Precision Workstations die de visualisaties en het geluid in vliegsimulator aansturen. “Dit project en de investering van MPS erin spraken ons zeer aan”, aldus Sjoerd van der Lee, Sales Specialist bij Dell. “Met deze sponsoring dragen we graag bij aan de veiligheid van de Dakota-vluchten.”

High performance computing

Dell Precision Workstations horen tot de krachtigste en betrouwbaarste computers ter wereld. Vanwege hun enorme rekenkracht en capaciteit om 24/7 te draaien, levert Dell ze bijvoorbeeld ook aan de olie- en auto-industrie. “We spreken wel van high performance computing in a box”, aldus Sjoerd van der Lee van Dell. “In bijvoorbeeld de Dakota-simulator zie je de workstations aan de buitenkant niet zitten, maar ze zijn wel kritisch onderdeel van het product.”

Vlieguren

Op dit moment voegt MPS de laatste data toe aan de simulator, zodat deze goedgekeurd kan worden als Flight Training Device. Vervolgens krijgt hij een plek in de Flight Simulation Company (FSC) in Amsterdam. “We krijgen nu al trainingsaanvragen uit de hele wereld”, zegt Verburg. “Straks kunnen Dakota-piloten vlieguren gaan maken en routine opbouwen. Belangrijk voor een veiliger luchtruim.”

Hoofdrol in een documentaire

Het Dakota-vliegtuig dat is gebruikt voor de simulator is geproduceerd in 1944 en vloog voor diverse maatschappijen. Toen het toestel in 2010 zou figureren in de musical Soldaat van Oranje, botste het bij het transport tegen een viaduct. Het verhaal van deze Dakota staat centraal in de documentaire Broken Dreams, geselecteerd voor het Nederlands Film Festival 2015. Omdat de cockpit nu een tweede leven heeft, krijgt deze documentaire een vervolg.
www.brokendreams.eu

MEER WETEN?

Van wrak tot simulator: bekijk de video (RTV Utrecht).